LA Sweat – Le développement du cyclisme au féminin grâce à des femmes inspirantes

Kelli Samuelson commence pendant ses études universitaires à utiliser des vélos à pignon fixe comme moyen de transport pour se déplacer dans les rues de Seattle. Plus tard, elle déménage plus au sud à Los Angeles où elle a commencé sa carrière cycliste par des courses sur route et elle fonde ensuite LA Sweat, une équipe cycliste féminine pour aider les femmes à « briser l’isolement et les retards et les inciter à rouler ». Après sept ans en affaires, LA Sweat continue à se consacrer aux courses nationales et internationales.Nous avons pu interviewer Kelli en plein confinement pour parler course, de l'histoire de LA Sweat et des liens qui unissent l'équipe.

De la commodité à la compétition

Santini: Comment as-tu commencé dans le monde du vélo?

KS: Mon expérience sportive est née d’abord avec la danse. Ce n'est que plus tard que j'ai commencé à faire du vélo quand j'ai dû vendre ma voiture pour payer mes études universitaires pendant les années où je vivais à Seattle. J'avais un groupe d'amis cyclistes qui faisaient partie d'un groupe de vélos à pignon fixe appelé Macaframa. Puis un jour, une de mes amis m'a dit : « Je vais prendre un vélo. Nous devrions tous les deux en avoir un et sortir en pédalant ». J'ai pensé : « Je n’aurai plus besoin de prendre le bus. Ce serait génial !". Puis il y a eu un vrai boom pour les vélos à pignon fixe et j'ai donc commencé à concourir dans cette discipline.

Santini:Le centre-ville de Seattle est une zone plutôt petite et il est ainsi facile d'imaginer ce que ce serait de faire du vélo dans ses environs. Lorsque vous avez déménagé à Los Angeles, quelles différences avez-vous constatées de ce point de vue? Comment était la situation?

KS: A ma grande surprise la ville de L.A est parfaite lorsqu'il s'agit de se déplacer à vélo. Ce n'est pas quelque chose dont on parle beaucoup, mais je peux me rendre dans de nombreux endroits plus rapidement à vélo qu'en voiture. Il me faut environ 20 minutes pour me rendre au travail. Les rares fois où j'y vais en voiture, je mets plus de 50 min. Le vélo est vraiment beaucoup plus commode à Los Angeles, comme dans bien d’autres villes. Los Angeles c'est aussi une ville adaptée aux courses. La saison cycliste du sud de la Californie est sans doute grâce au climat l’une des plus longues de tous les temps - de janvier à janvier. Il y a des courses tous les week-ends. Je me sens vraiment béni d'avoir trouvé ces caractéristiques dans une ville comme Los Angeles.

Santini: Vous avez commencé la course sur route depuis que vous vivez à Los Angeles. En quoi les compétitions à pignon fixe sont-elles différentes des Alleycat (une épreuve cycliste d’orientation sur route ouverte)?

KS: La course est captivante. Les vélos ont des freins, les coureurs peuvent mesurer le freinage et gérer leur vélo et cela m'inquiète beaucoup plus que les courses à pignon fixe. Tout le monde aime dire que le Red Hook (en fixie) est difficile. À mon avis, cependant, c'est assez prévisible parce que vous savez ce que les autres feront à chaque instant. Si vous faites attention et regardez bien, vous pouvez voir comment les prétendants auront tendance à ralentir bien avant les virages car ils courent sans freins. J'ai réalisé rétrospectivement que je n'avais jamais changé de vitesse pendant les six premiers mois de course sur route.

Une équipe d’élite féminine avec une mission

Santini:En 2015, vous avez fondé l'équipe cycliste LA Sweat. Qu'est-ce qui vous a poussé à passer du statut de simple concurrente à la création et à la gestion d'une équipe entière?

KS:Début 2010, il y avait de nombreuses grandes équipes féminines de cyclisme sur route, mais aucune d'entre elles se concentrait sur les critériums nationaux.

Santini: D’où vient le nom de l’équipe LA Sweat?

KS:La naissance de l'équipe s’est faite dans ma Volkswagen Jetta, avec quatre filles à bord qui ont parcouru le pays pour participer aux courses. Auparavant, j'avais déjà fondé un groupe appelé Ritte Women's Team (nous avons concouru pour Ritte Cycles, qui est une société du sud de la Californie). LA Sweat est un nom que nous avons inventé (et qui - dit Kelli - peut être prononcé ‘La Sweat’, car elle et la plupart de ses camarades de classe ne résident plus à Los Angeles). À cette époque, je regardais beaucoup de sports différents - NBA, NFL, Major League Baseball - et j'étais étonné que dans le cyclisme, il n'y avait pas de coutume de nommer des équipes pour que les fans puissent les suivre, quel que soit le sponsor principal. Je pense qu'il y a beaucoup de confusion lorsque, tous les 12 mois, de grandes équipes changent de nom en fonction de la personne qui signe les chèques. Mon objectif était que le nom de mon équipe devienne une marque. Je voulais que les gens puissent acheter les maillots et uniformes assortis et se sentir intégrés à quelque chose de plus grand qu'une simple équipe cycliste.

Santini: Comment l'équipe a-t-elle évoluée?

KS:Lorsque LA Sweat a commencée, le groupe était un moyen de s'entraîner ensemble, de se développer dans le but de passer à une équipe plus grande. Au fil du temps, nous sommes devenus un mouvement pour rester, prospérer et réussir. Maintenant, LA Sweat est une équipe très structurée par rapport au passé. Nous sommes devenus un objectif plutôt qu'un tremplin.

Santini:Vous avez dit que votre intention était de créer une équipe qui permette aux coureurs de se connecter avec leurs fans. Comment gères-tu cet aspect?

KS:Quand je parle de marque et de fidélité, je veux vraiment faire partie d’une communauté et interagir avec les fans. Pendant la quarantaine, nous avons fait pendant cinq semaines une course en salle sur Zwift, invitant beaucoup de gens sur Discord afin qu’ils puissent réellement parler aux cyclistes. Nous faisons de nombreuses visites dans les écoles et les magasins et nous nous intégrons vraiment dans les différentes associations avec lesquelles nous sommes en contact. Je pense que cette chose est vraiment importante pour promouvoir notre entreprise, d’autant plus qu’il y a beaucoup de jeunes qui ne savent même pas l’existence de ce sport.

Affronter l’année de la pandémie et ces conséquences

Santini:Comment as-tu réagi à l’annulation des différentes courses de 2020?

KS:Quand tout le monde est resté enfermé chez soi et au sein de sa petite communauté, nous avons tout fait pour rester en contact les uns avec les autres, lutter contre la solitude et le sentiment d'isolement. Nous avons constamment maintenu le lien avec le reste de l'équipe via des téléconférences et les réseaux sociaux. Je pense que l'un des effets les plus durs de la pandémie pour nous a été de voir quatre de nos filles perdre leur emploi. Nous sommes conscients que les courses ont été annulées en raison d'une pandémie mondiale. À cet égard, nous avons eu le temps de nous consacrer à de nouveaux passe-temps, nous avons appris à cuisiner, nous avons consacré du temps à la culture et avons trouvé de nouvelles façons de garder l'esprit éveillé et actif. Je pense que si nous nous étions entraînés tout le temps sans penser à autre chose, l'annulation des courses aurait été un coup encore plus dur pour les filles qui se sont retrouvées sans travail. Nous essayons donc de penser positivement et de faire des choses amusantes, comme faire des cocktails avec nos intégrateurs NUUN.

Santini: Et pour le futur? Qu’est ce qui te manque le plus, que feras tu en premier?

KS:Je pense que ce serait formidable d'avoir un camp de base pour l'équipe et de reprendre évidemment la course. Un autre objectif essentiel est le développement de l’équipe ; nous voulons développer le groupe et la rendre plus inclusive, diversifiée et engageante en faisant tout ce qui est en notre pouvoir pour pousser ce sport de l’avant. Nous espérons évidemment aussi que les courses reprendront. Actuellement, le début de notre programme est fixé au 5 juin prochain. Les courses nous manquent beaucoup mais nous ne participerons pas tant que les conditions de sécurité ne seront pas garanties pour tout le monde. Nous prions pour que tout se passe comme prévu.

Quels sont les perspectives futurs pour LA Sweat?

Avec les athlètes Emma Roberts, Emily Flynn, Ashley Weaver, Dani Morshead, Monica Merced, Daphne Karagianis, Sam Schneider et Katie Mardayat, nous sommes prêts pour tout type de compétition que la saison 2021 offrira. LA Sweat s'est récemment agrandie pour inclure une équipe de développement junior en partenariat avec Blackstone Bicycle Works de Chicago. Trois jeunes cyclistes de Blackstone Bikes âgés de 13 à 15 ans rejoindront l'équipe junior de LA Sweat grâce à l'engagement dont ils ont fait preuve en tant que participants au programme jeunesse de Blackstone. Le programme junior de LA Sweat comprend des leçons individuelles sur et en dehors de la selle, la fourniture d'un meilleur équipement pour de meilleures performances, des plans d'entraînement personnalisés et un soutien le jour de la course. Nous sommes une équipe qui pense que tout le monde peut faire du vélo. La règle numéro un est « soyez gentille », ces jeunes femmes incarnent l'éthique de l'équipe et avant que nous nous en apercevions, elles deviendront des leaders dans leurs communautés respectives.

Suivre et encourager l’équipe LA Sweat via le site www.la-sweat.com.

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